Existen muchos términos distintos para describir la patología del disco vertebral y el dolor asociado, como "hernia de disco", "pinzamiento de nervio", y "disco protuberante" y los médicos utilizan todos estos términos de manera diferente.

Ver: Video sobre hernia de disco

Lamentablemente, los profesionales de atención de la salud no se ponen de acuerdo sobre una definición precisa de ninguno de estos términos, y los pacientes pueden sentirse frustrados cuando escuchan distintos términos para su diagnóstico. Una variedad de términos intercambiables (disco roto, disco desgarrado, disco desplazado, disco colapsado, protrusión discal, enfermedad de disco, disco negro) pueden provocar aún más confusión.

En lugar de preocuparse por qué término se usa, es más útil para los pacientes lograr comprender con claridad el diagnóstico médico preciso.

    El diagnóstico médico identifica la causa real del dolor de espalda, dolor de pierna y otros síntomas del paciente.

El profesional médico determina la causa del dolor del paciente a través de una combinación de:

  • una revisión de la historia clínica del paciente
  • un examen físico completo
  • una o más pruebas diagnósticas (si fuera necesario)
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Dos causas de dolor: pinzamiento de disco frente a dolor discal

Al identificar la causa del dolor del paciente, existen dos tipos generales de problemas de disco intervertebral usados por los médicos:

    Pinzamiento de nervio
    Cuando un paciente tiene un disco herniado sintomático, el disco en sí mismo no es doloroso, sino que el desplazamiento del disco está pinzando un nervio. Esto produce un dolor llamado dolor radicular (dolor de la raíz del nervio) el cual puede trasladarse a otras partes del cuerpo, por ejemplo, puede descender desde la parte baja de la espalda a la pierna o desde el cuello al brazo. El dolor en la pierna de un pinzamiento de nervio generalmente se describe como ciática.

    • En Spine-health.com, este dolor de la raíz nerviosa se llama hernia de disco. (Otras causas comunes de un pinzamiento de un nervio pueden incluir la estenosis raquídea y espolones óseos por artritis de la columna).

    Dolor discal
    Cuando un paciente tiene un disco degenerado sintomático (que causa lumbalgia o dolor en la pierna), el espacio discal es lo que causa dolor y es doloroso. Este tipo de dolor generalmente se llama dolor axial.

    Cualquiera de las afecciones mencionadas anteriormente pueden ocurrir en la columna cervical, dorsal o lumbar. Tienden a ser más frecuentes en la parte baja de la espalda porque esta parte soporta la mayor rotación y fuerza todos los días.

    Se debe recordar que todos los términos: hernia de disco, pinzamiento de nervio, disco protuberante, disco desplazado, disco roto, etc., se refieren a hallazgos radiográficos observados en una tomografía computarizada o resonancia magnética. Si bien estos resultados son importantes, no son tan significativos para determinar la causa del dolor como los síntomas específicos del paciente y los resultados del examen físico del médico.

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