La enfermedad degenerativa de disco es una de las causas más frecuentes de lumbalgia y dolor de cuello, y también una de las más incomprendidas.

Ver: Video sobre la enfermedad degenerativa de disco lumbar

Para un paciente que recién recibe el diagnóstico, las preguntas comunes con frecuencia incluyen:

  • Si tengo dolor por la enfermedad degenerativa de disco en mis treinta, ¿cuánto más empeorará con la edad?
  • ¿La enfermedad degenerativa de disco se convertirá en una afección que produzca discapacidad? ¿Terminaré en una silla de ruedas?
  • ¿Debo restringir mis actividades? ¿Igual puedo practicar deportes?
  • ¿La enfermedad se extenderá a otras partes de la columna?
  • ¿El(los) disco(s) degenerado(s) causará(n) algún daño permanente?
  • ¿Qué puedo hacer para reducir los síntomas de un disco degenerado?
  • ¿Es inevitable la cirugía?

Dicho en forma sencilla, la enfermedad degenerativa de disco describe los síntomas de dolor y posiblemente debilidad o entumecimiento que irradia desde un disco degenerado en la columna vertebral. Si bien la definición suena sencilla, muchos pacientes diagnosticados con enfermedad degenerativa de disco no llegan a comprender totalmente qué significa ese diagnóstico para ellos.

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Enfermedad degenerativa de disco es un nombre erróneo

Un diagnóstico de "enfermedad degenerativa de disco" es alarmante para muchos pacientes porque suena como una enfermedad progresiva y amenazante. No obstante, no es realmente una enfermedad y no es estrictamente degenerativa:

  • Para la mayoría de las personas el término "degenerativa" comprensiblemente implica que los síntomas empeorarán con la edad. Sin embargo, el término no se aplica a los síntomas, sino que describe el proceso de degeneración del disco a lo largo del tiempo.
    Si bien es cierto que la degeneración del disco posiblemente progrese con el tiempo, el dolor de la enfermedad degenerativa de disco normalmente no empeora sino que por lo general mejora al pasar el tiempo suficiente. La teoría de la cascada degenerativa explica cómo funciona este proceso.
  • Otra fuente de confusión es probablemente creada por el término "enfermedad", que en realidad es un nombre poco apropiado. La enfermedad degenerativa de disco no es realmente una enfermedad, sino una condición degenerativa que en ciertos momentos puede producir dolor a causa de un disco dañado.

La degeneración de disco es en realidad una parte natural del envejecimiento y, con el tiempo, todas las personas tendrán cambios en sus discos en función del mayor o menor grado de degeneración. No obstante, no todas las personas desarrollarán síntomas. De hecho, la enfermedad degenerativa de disco es bastante variable en cuanto a naturaleza y gravedad.

Desacuerdo entre los médicos

Por último, la confusión de muchos pacientes respecto a la enfermedad degenerativa de disco se debe a que muchos profesionales médicos no se ponen de acuerdo en cuanto a lo que describe la frase.

En términos prácticos, esto significa que pocos profesionales de la salud están de acuerdo sobre qué constituye un diagnóstico de enfermedad degenerativa de disco y qué no. Incluso los textos de medicina, por lo general, no intentan brindar una descripción precisa. Por lo tanto, si bien muchos profesionales creen que la enfermedad degenerativa de disco es una causa común de lumbalgia y dolor de cuello en los jóvenes adultos, pocos están de acuerdo con respecto a lo que esto implica.

Si bien hay amplio lugar para debate, se conocen unos pocos aspectos de la afección. Este artículo ofrece información detallada sobre aspectos de la enfermedad degenerativa de disco con base en principios comúnmente aceptados, como la manera en que un disco degenerado causa dolor, y síntomas y tratamientos frecuentes.

Cabe destacar que la degeneración de disco puede causar o acelerar el inicio de otras afecciones de la columna, tales como:

  • Estenosis raquídea: una forma de degeneración de columna que causa un pinzamiento de una raíz nerviosa o de la médula espinal.
  • Osteoartritis de la columna: cambios articulares en las articulaciones facetarias en la parte de atrás de la columna que ocurren como resultado de la degeneración de disco.
  • Espondilolistesis: si las articulaciones facetarias se degeneran lo suficiente, pueden volverse mecánicamente ineficaces, provocando el desplazamiento hacia adelante de un cuerpo vertebral sobre otro. Consulte Espondilolistesis degenerativa
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