Existen varios síntomas frecuentes que se presentan comúnmente en las personas con lumbalgia o dolor de cuello causado por enfermedad degenerativa de disco, entre los que se incluyen:

  • Dolor que generalmente está más relacionado con la actividad y que se intensifica por momentos, pero luego regresa a un nivel bajo de dolor, o el dolor desaparece por completo
  • Episodios graves de dolor de espalda o cuello que generalmente duran de unos pocos días a unos pocos meses antes de que el paciente regrese a su nivel basal de dolor crónico
  • La cantidad de dolor crónico —denominado nivel basal de dolor del paciente— es bastante variable entre individuos y puede ir de casi sin dolor/solo una pequeña molestia, a dolor grave e incapacitante
  • El dolor crónico completamente incapacitante causado por enfermedad degenerativa de disco sucede en algunos casos, pero es relativamente inusual
  • Ciertos tipos de actividad generalmente empeoran el dolor, en especial inclinarse, levantar objetos y girar el torso
  • Ciertas posiciones generalmente empeorarán el dolor. Por ejemplo, el dolor por degeneración de disco lumbar generalmente empeora al sentarse, ya que en la posición sentada los discos lumbosacros tienen una carga tres veces superior a la que tienen de pie
  • Caminar, e incluso correr, puede sentirse mejor que estar sentado o parado por tiempo prolongado
  • Los pacientes generalmente se sentirán mejor si pueden cambiar frecuentemente de posición
  • Los pacientes con DDD lumbar generalmente se sentirán mejor acostados en una posición reclinada (como con las piernas apoyadas en un sillón reclinable), o acostados con una almohada bajo las rodillas, ya que estas posiciones alivian el estrés sobre el espacio discal lumbar
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Dolor causado por enfermedad degenerativa de disco grave

La mayoría de los pacientes con enfermedad degenerativa de disco tendrán algún dolor crónico en la parte baja de la espalda o cuello, con episodios intermitentes de dolor más grave. Se desconoce la causa exacta de estos episodios de dolor más grave, pero se ha teorizado que se debe al micromovimiento anormal en el disco degenerado que produce una reacción inflamatoria. En un intento de estabilizar la columna y disminuir el micromovimiento, el cuerpo reacciona al dolor de disco con espasmos musculares. Los espasmos reactivos son los que hacen que el paciente sienta como que su espalda "se salió".

En general, el dolor del paciente no debería ser continuo y grave. Si es así, se deben considerar otros diagnósticos.

Síntomas específicos de DDD lumbar y cervical

La enfermedad degenerativa de disco ocurre con mayor frecuencia en la columna cervical (cuello) o la columna lumbar (parte baja de la espalda), ya que estas área de la columna tienen el mayor movimiento y por lo tanto son más susceptibles al desgaste.

Como nota final, resulta útil para los pacientes saber que la cantidad de dolor no se correlaciona con la cantidad de daño en la columna. Los discos con degeneración grave pueden no producir mucho dolor, y los discos con poca degeneración puede producir dolor intenso. Esto quiere decir que incluso si están sufriendo dolor intenso, no necesariamente significa que los pacientes tengan un problema muy grave en la columna o que necesiten realizarse una cirugía para reparar el daño.

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