El nervio ciático es el nervio más extenso del cuerpo humano; se extiende a cada lado de la parte inferior de la columna, pasando por los glúteos y la parte posterior del muslo, llegando así hasta el pie. Tiene un rol vital en la conexión de la médula espinal con la pierna y los músculos de los pies.

Cualquier tipo de dolor y/o síntomas neurológicos que se sientan a lo largo de la zona del nervio ciático se conocen como ciática.

Obtenga más información: Lo que usted debe saber sobre la ciática

Ver: Video animado sobre ciática

Cómo se ve afectado el nervio ciático

La ciática es normalmente causada por algún tipo de compresión de un nervio espinal en la parte inferior de la espalda. El término médico utilizado para ciática es radiculopatía lumbar o dolor radicular, lo cual indica que los síntomas se originan de un nervio radicular en la columna vertebral.

Los síntomas específicos serán diferentes dependiendo de qué nervio espinal sea el afectado y cuán comprimido esté.

Existe una variedad de problemas de la zona inferior de la espalda que pueden causar dolor que irradia a lo largo del nervio ciático. Con frecuencia, el dolor ciático se origina cuando la raíz del nervio L5 o S1 en la parte inferior de la columna se encuentra irritado por una hernia de disco. Las raíces nerviosas que salen de la columna vertebral para formar el nervio ciático son extremadamente sensibles, y la porción interna del disco que se puede herniar o extrudir contiene proteínas que son inflamatorias y que pueden irritar el nervio con facilidad.

Véase Todo sobre el segmento vertebral L5-S1 (articulación lumbosacra) y Hernia de disco lumbar

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Cuando esto sucede, el dolor se irradia hacia la parte trasera del muslo y de la pantorrilla y, ocasionalmente, puede extenderse hasta los pies. Entumecimiento, hormigueo y/o sensación de quemazón o cosquilleo son también algunos de los síntomas más comunes de de ciática.

Síntomas comunes de la compresión del nervio ciático

La forma más común de dolor en la pierna a partir del nervio ciático está caracterizada por los siguientes síntomas:

  • Ocurre en una pierna (no en ambas)
  • Comienza en la zona baja de la espalda o en los glúteos e irradia hacia la parte posterior del muslo y, típicamente, hacia la zona inferior de la pierna y/o hacia los pies
  • Véase Radiculopatía lumbar

  • Por lo general, es un dolor de tipo agudo, en oposición a un dolor punzante o sordo. Algunas de las palabras que las personas generalmente utilizan para describir el dolor del nervio ciático son quemazón, ardor intenso o dolor de tipo eléctrico
  • Suele ser un dolor más profundo cuando la persona está parada o sentada y quieta, y suele ser más leve cuando la persona se acuesta o camina

Además del dolor, otros síntomas comunes incluyen presión, entumecimiento, hormigueo o sensación de cosquilleo que irradia hacia la pierna. También es posible que el paciente presente debilidad en las piernas o en los pies.

En realidad, la ciática es un síntoma, no un diagnóstico. El término literalmente significa que un paciente siente dolor en la pierna, el cual resulta de una compresión del nervio ciático. El diagnóstico es lo que está causando la compresión (por ejemplo, una hernia de disco).

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